Tipos de asfixia: estrangulación, ahorcamiento y sofocación

Sumario. 1. Introducción; 2. Asfixiología forense; 3. Estrangulamiento; 4. Ahorcamiento; 5. Sofocación; 6. Ahogamiento.


1. Introducción

En la práctica médico-forense es necesario distinguir los distintos tipos de asfixia que se presentan en el cadáver. El estrangulamiento, el ahorcamiento y la sofocación son causas de muerte que presentan particularidades que se evidencian en el momento de redactar el documento pericial que elabora el médico forense. Por esa razón, es necesario que el profesional de derecho especializado en la rama de derecho penal, tenga conocimientos básicos sobre criminalística.

En ese sentido, en este artículo abordaremos las principales diferencias entre cada uno de estos tipos.

2. Asfixiología forense

La asfixiología forense es la rama de la medicina forense que tiene como objeto de estudio la insuficiencia respiratoria aguda, es decir, repentina, como consecuencia de un bloqueo de la ventilación pulmonar por causa artificial, accidental, natural o patógena.

El bloqueo de la respiración puede producirse por falta del ingreso de aire en los pulmones como consecuencia de una reacción provocada en el aparato respiratorio.

2.1 ¿Qué es la asfixia?

La asfixia es el obstáculo de la ventilación pulmonar normal. Existen tres tipos de asfixia que interesan a la medicina forense:

i) primitiva: cuando falta el oxígeno por razón distinta a una afectación patológica (enfermedad): humo.

ii) mecánica: cuando la asfixia se produce por una obstrucción en vías respiratorias que impide la ventilación pulmonar.

iii) violenta: cuando el obstáculo en el sistema respiratorio se puede dar de forma intempestiva por una afección patológica.

2.2 Características en común

Independientemente de su clasificación, es necesario precisar que existen patrones que comparten las víctimas de una asfixia. En primer lugar, están las petequias hemorrágicas, que son pequeñas lesiones de color rojo por roturas de vasos capilares, además de cianosis, que es una coloración azul o lívida de la piel y de la mucosidad como consecuencia de la falta de oxígeno en la sangre.

Signos de persona asfixiada: Petequias en los ojos y cianosis (color morado) en los labios

3. Estrangulamiento

Es la forma de muerte provocada por la compresión del cuello con las manos, como el típico caso de la persona que presiona la tráquea de la víctima con una o dos manos contra la columna vertebral. Por la forma de su realización parecería que este tipo de muerte únicamente puede estar asociada con homicidios dolosos, sin embargo, un caso de homicidio culposo se da cuando se sostiene relaciones sexuales con sadismo.

Este tipo de presión puede realizarse también con el brazo apretando al rededor del cuello, para lo cual la fuerza del agresor debe ser mayor al de la víctima.

Fuente: RT noticias. Policía estrangula a manifestante durante protestas en EE. UU. en 2020.

Por otro lado, la segunda forma de estrangulación se puede dar por lazo, esto significa que la presión que corresponde a una estrangulación puede darse incluso con una soga u objeto similar, pero siempre de manera horizontal (—) respecto del área en que se ejerce.

4. Ahorcamiento

Este tipo de asfixia es provocada comprimiendo el cuello mediante el empleo de un lazo que sostiene el cuerpo suspendido mientras el peso del cuerpo ejerce esta presión hasta causar la muerte. Al respecto, el ahorcamiento puede ser i) completo, cuando el cuerpo entero está suspendido en el aire o ii) incompleto, cuando una parte del cuerpo está en contacto con el suelo.

En cuanto a la ubicación del nudo del lazo, este se clasifica en i) típico cuando el nudo está situado en la parte de la nuca y ii) atípico cuando el nudo está en una posición lateral o debajo del mentón.

Elaboración propia

Una forma de identificar rápidamente cuándo nos encontramos frente a un caso de ahorcamiento es a partir de la mancha que se presenta al rededor del cuello, técnicamente denominada como surco cutáneo. Se trata de una mancha roja con la misma forma de la soga o lazo, por ende su trayectoria es en dirección de arriba hacia abajo, además de ser más prominente en la parte frontal (zona de compresión).

Ejemplo de surco cutáneo por ahorcamiento.

5. Sofocación

Este tipo de asfixia se ocasiona por la obstrucción de vías respiratorias.[1]

5.1 Directa

Se denomina así porque obstruye la nariz o boca. Un ejemplo se da al colocar un cojín o almohada sobre el rostro de la víctima o cuando se coloca una bolsa hermética de plástico para cubrir la totalidad de la cabeza. Si bien, nuevamente parece tratarse de un caso que únicamente puede darse en contexto de un homicidio doloso, en realidad pueden ocurrir casos de sofocación accidental como el supuesto de la persona que en total estado de ebriedad se duerme boca abajo obstruyendo las vías respiratorias.

5.2 Indirecta

Es causada por un bloqueo mecánico de la respiración causado por la inmovilización toráxica, esto es, cuando la caja toráxica no consigue dilatarse para poder realizar el movimiento muscular correspondiente a la inhalación y expiración. Un ejemplo de este tipo de sofocación se da cuando una gran cantidad de personas se amontonan en un espacio estrecho al momento de fugar masivamente de un incendio o, incluso, cuando hay aglomeración excesiva en un concierto o evento como el caso de Thomas Restobar. De igual manera, los casos de sepultamiento son un tipo de sofocación indirecta.

5.3 Interna

Provocada por la obstrucción de las vías de adentro hacia afuera como consecuencia del alojamiento de un material sólido en algún tramo del tracto respiratorio, como por ejemplo el típico caso de trozos de comida en la tráquea o canicas en la garganta de un menor de edad.

Ejemplo de sofocación directa (almohada) y sofocación interna (comida en vía respiratoria)

6. Ahogamiento

Este tipo de asfixia es causada por la ingesta de fluidos que sustituyen el aire de los pulmones provocando una insuficiencia respiratoria. El ahogamiento se presenta en cinco fases:

i) fase sorpresiva, cuando se inspira rápida y profundamente de forma refleja,

ii) durante el sumergimiento, las primeras bocanadas de agua provocan un espasmo de glotis,

iii) fase disneica, cuando ya no es posible retener el respiro y la persona comienza a ingerir gran cantidad de agua en los pulmones y estómago,

iv) fase de apnea, ocurre una pérdida de conocimiento y ya no existen actos reflejos y se ingresa en un coma profundo seguido de un paro respiratorio,

v) fase terminal, bloqueo y paro cardíaco.

«Hongo de espuma» en muerte por ahogamiento.

[1] Piro Michele y otros. Criminología, criminalística e investigación. Medellín: Grupo Distribuidor Latinoamericano, 2018.

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